Lichaam vermoorde missionaris van geïsoleerd eiland halen, zou weleens onmogelijk kunnen zijn

De serviceafdeling is te bereiken op telefoonnummer 088 – 0505 050. De servicepagina kun je hier vinden. Klik hier om direct de Krant.ad.nl te lezen.

Hij was gewaarschuwd met een pijl, dwars door de bijbel die hij tegen zijn borst hield. Toch ging de diepgelovige Amerikaan John Chau (27) nog twee keer naar het Indiase eiland Noord-Sentinel, aan de rand van de Andamanse Zee voor Myanmar. Doel was een ontmoeting met een van de laatste geïsoleerde stammen ter wereld. Het werd zijn dood.

De autoriteiten zijn beducht voor een confrontatie met de eilandbewoners. Het gaat om een relatief kleine stam, die volledig afgesloten is van de buitenwereld. Op het 25 kilometer grote eiland wonen volgens officiële cijfers maar een dertigtal mensen, al zouden het er meer kunnen zijn. Maar het strand bestormen om het lichaam te zoeken, lijkt geen optie.

Het is verboden de Sentinelezen te benaderen of het eiland te betreden zonder toestemming. De stam heeft zon tientallen tot zon honderd leden en leeft mogelijk al tienduizenden jaren in isolement, vertelt antropoloog Erik de Maaker in het NOS-radioprogramma Met het Oog op Morgen. 

“Er is eigenlijk heel weinig wat we over ze weten.” Hoe ze met elkaar communiceren? Niet bekend. Hoe hun stam is ingedeeld? Ook niet bekend. “Maar dat het bijzonder is dat een groep zo lang geïsoleerd en zelfvoorzienend leeft, staat vast.”

De Indiase overheid vermoedt dat het ongeveer weet waar het lichaam van de Amerikaanse missionaris John Allen Chau begraven ligt op het Noord-Sentineleiland. Maar zijn lichaam terughalen wordt erg moeilijk, door de vijandige houding van de eilandbewoners. De man bleek zich wel bewust van de risicos van zijn onderneming.

Dat betekent niet dat er geen onderzoekspogingen zijn geweest. “Een onderzoeker heeft een keer een groep jongeren van een vergelijkbare stam naar het eiland gebracht om te kijken of ze een vergelijkbare taal spraken. Maar dat bleek niet te werken.” 

De eerste keer dat hij aan land ging werd hij verjaagd met pijl en boog, maar hij kon vluchten naar de boot van de vissers. In zijn dagboek schreef hij dat ook de bijbel die hij bij zich had door een pijl doorboord werd. De tweede keer werd zijn kano vernield, en zwom hij terug naar de boot.

Afgelopen zaterdag begroef de stam Chaus lichaam op het strand van het eiland, zeggen de vissers die Chau op weg hadden geholpen. Autoriteiten zoeken nog steeds naar manieren om zijn stoffelijk overschot te bergen zonder de stam te storen.

Uit zijn dagboek blijkt dat Chau er al twee eerdere pogingen op had zitten om het eiland te betreden, meldt CNN. De Amerikaan was er zich ook van bewust dat hij niet naar het eiland mocht trekken. Hij maakte zich sterk dat ‘God zelf’ hem aan het zicht van de kustwacht onttrok.

De stam is niet altijd zo vijandig naar anderen geweest. In de jaren 70 en begin jaren 90 hield de Indiase overheid meerdere expedities naar het eiland. “Maar op een of andere manier is er nu toch iets anders waardoor ze geen contact met de buitenwereld willen.”

Die verandering kan best verstandig zijn, denkt De Maaker. “Vergelijkbare groepen zijn enorm gemarginaliseerd geraakt door contact met de buitenwereld. Daarnaast worden ze in de huidige maatschappij vaak buitengesloten en gediscrimineerd.”

Dat Chau niet naar het eiland mocht, had hij kunnen en moeten weten. Hij betaalde vissers en een lokale ondernemer om hem illegaal dicht bij Noord-Sentinel te varen. Zeven van hen zijn om die reden gearresteerd.

De 26-jarige Chau had het plan opgevat om de bevolking van het eiland te bekeren tot het christendom. Hij kreeg de hulp van een aantal vissers om illegaal op het eiland te komen. In principe mag niemand op het eiland betreden, om de rust van de stam niet te verstoren.

Dat het gevaarlijk zou zijn, wist hij ook. In 2006 waren nog twee vissers gedood die waren afgedreven naar het eiland. Na de grote tsunami van 2004 werden pijlen geschoten op een helikopter, die op het eiland moest landen vanwege mogelijke schade.

De derde poging overleefde hij niet. Wat precies gebeurd is, blijft onduidelijk. Maar de zeven vissers, die van Chau 350 dollar kregen voor hun hulp, zagen hoe het lichaam van de missionaris door de eilandbewoners werd versleept.

“Jullie verklaren me misschien voor gek, maar ik vind het de moeite waard het woord van Jezus te verkondigen aan deze mensen”, schreef Chau volgens de Amerikaanse pers in een bericht aan zijn moeder. “Ik kan niet wachten hen de troon van God te zien aanbidden. Word niet boos op mij of op God als mij wat overkomt.”